'Nada se ve bien' preparándose para la temporada de incendios forestales de verano

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SALEM, Oregon (AP) - Con ropa y cascos resistentes al fuego manchados de hollín, varios bomberos forestales armados con azadas se movieron a través de un grupo de pinos ponderosa mientras las llamas atravesaban la maleza.

Los bomberos no estaban allí para apagar el fuego. Lo habían iniciado.

La quemadura prescrita, que se inició este mes cerca de la pintoresca ciudad montañosa de Bend, es parte de un esfuerzo masivo en las tierras silvestres del oeste de EE. UU. Para prepararse para una temporada de incendios que se espera sea incluso peor que la del año pasado, que batió récords.

El Servicio Forestal de EE. UU. Y la Oficina de Administración de Tierras han adelgazado a mano, con máquinas y quemas prescritas alrededor de 1.8 millones de acres (728,000 hectáreas) de bosques y matorrales desde la temporada pasada, dijeron funcionarios de las agencias a The Associated Press. Por lo general, tratan unos 3 millones (1,2 millones de hectáreas) de acres cada año.

Sin embargo, toda esa actividad apenas ha arañado la superficie. El gobierno federal posee aproximadamente 640 millones de acres (260 millones de hectáreas) en los EE. UU. Todo menos el 4% se encuentra en el oeste, incluida Alaska, y parte de él no es apto para la quema prescrita.

“Todos estos pasos van en la dirección correcta, pero el desafío es grande y complejo”, dijo John Bailey, profesor de silvicultura y manejo de incendios en la Universidad Estatal de Oregon. "Y se necesita hacer más para incluso doblar la esquina".

Los esfuerzos se enfrentan a una convergencia de fuerzas sombrías.

La sequía severa ha convertido los bosques y los pastizales en combustibles secos, listos para encenderse por una caravana descuidada o un rayo. Más personas están construyendo en áreas limítrofes con áreas silvestres, expandiendo la llamada interfaz urbano-forestal, un área donde los incendios forestales impactan más a las personas. La vegetación invasiva y altamente inflamable se está extendiendo sin control por Occidente.

"Estoy viendo probablemente la peor combinación de condiciones en mi vida", dijo Derrick DeGroot, un comisionado del condado en el condado de Klamath, en el sur de Oregon. "Tenemos una enorme carga de combustible en los bosques y estamos ante una sequía diferente a la que hemos visto probablemente en los últimos 115 años".

Cuando se le preguntó qué tan preocupado está por la temporada de incendios de 2021, DeGroot dijo: "En una escala del 1 al 10, soy un 12. Nada se ve bien".

En otras medidas de prevención en Occidente, las empresas de servicios públicos están eliminando la vegetación alrededor de las líneas eléctricas y están listas para imponer apagones cuando esas líneas amenacen con provocar un incendio.

Se están reforzando los ejércitos de bomberos. Y las comunidades están ofreciendo incentivos para que los residentes hagan sus propias propiedades resistentes al fuego.

Aún así, queda mucho trabajo para cambiar la trayectoria de la región con el fuego, particularmente en dos áreas clave, dijo Scott Stephens, profesor de ciencia de incendios forestales en la Universidad de California, Berkeley.

“Uno es preparar mejor a las personas para la inevitabilidad de los incendios en áreas como la interfaz urbano-forestal. Eso incluye nueva construcción ”, dijo. "Y el segundo es preparar mejor nuestros ecosistemas para el cambio climático y los impactos de los incendios".

A nivel local, las personas y las comunidades deben crear espacios defendibles y planes de evacuación, dijo. A nivel gubernamental, se necesitan más recursos para la gestión de los bosques.

"Creo que tenemos de una a dos décadas", dijo Stephens. "Si no hacemos esto en serio, francamente solo estaremos viendo el cambio del bosque justo frente a nuestros ojos debido al fuego, el cambio climático , sequía, insectos, cosas de esa naturaleza ".

Parte del problema es que aumentar la resistencia a los incendios forestales a menudo requiere compensaciones, dijo Erica Fleishman, profesora de la Facultad de Ciencias de la Tierra, el Océano y la Atmósfera de la Universidad Estatal de Oregón.

Las ciudades o los estados podrían requerir espacios defendibles alrededor de las casas. Los códigos de construcción podrían exigir materiales resistentes al fuego. Eso aumentaría los costos de construcción, pero también significaría que las casas serían menos propensas a quemarse y necesitarían ser reconstruidas, dijo.

“La industria de seguros y la industria de la construcción y las comunidades y los legisladores van a necesitar tener la voluntad de crear estos cambios”, dijo.

Fleishman también cree que se podrían realizar más incendios prescritos en la interfaz urbano-forestal, pero dijo que "la sociedad es reacia al riesgo".

"En este momento, en muchos casos, no hay mucha voluntad para hacerlo", dijo.

Las quemaduras prescritas apuntan a la vegetación que lleva las llamas a las copas de los bosques, donde pueden estallar en incendios forestales masivos.

Planificarlos y prepararse para ellos puede llevar de dos a cinco años. Y llevarlos a cabo es una tarea interminable, dijo Jessica Gardetto, portavoz del Centro Nacional Interagencial de Bomberos, en Boise, Idaho.

Mientras apuntan a un bosque, otros bosques continúan creciendo, creando "esta gran acumulación en todo el paisaje", dijo.

Además de los bosques cubiertos de maleza, Occidente se enfrenta a una nueva amenaza: la hierba cheatgrass, que crece prolíficamente después de un incendio forestal y se vuelve increíblemente inflamable.

Gardetto dijo que tratar de deshacerse de la hierba invasora es como el trabajo interminable de Sísifo, la figura mitológica griega que se vio obligada a rodar una roca cuesta arriba, solo para que rodara hacia abajo a medida que se acercaba a la cima, una y otra vez.

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